Вот мы и подошли вплотную к началу Великого поста.

Великий пост установлен в честь Господа нашего Иисуса Христа, Который перед выходом на проповедь, находясь в пустыне, провел в посте сорок дней. По примеру Спасителя и мы – христиане – теперь ежегодно постимся в течение такого же периода времени. К Великому посту неразрывно примыкает так называемая «страстнАя» седмица, которая посвящена воспоминанию последних дней земной жизни Иисуса Христа, Его страданий («страстей») и Крестной смерти.

Как на Западе, так и на Востоке, официальное название Великого поста использует слово, указывающее на число 40. Так, по-церковнославянски он называется «Четыредесятница», а по-латински – «quadragesima».

Следует отметить, что сорокадневный пост был установлен не с самого момента основания Христианской Церкви, а несколько позже. В первые века христианства существовали различные его варианты.

Например, Ириней Лионский в своем письме Папе Виктору по этому поводу говорит следующее: «Некоторые думают, что они должны поститься один день, другие – два дня, иные – даже несколько, тогда как другие отсчитывают сорок часов дня и ночи для своего поста». Т.е. святой в 190-м году еще ничего не знал о посте продолжительностью в 40 дней.

В трудах Тертуллиана, а также у всех доникейских отцов Церкви тоже нет никаких указаний на 40-дневный период поста, хотя многие из них имели достаточно поводов сослаться на такое апостольское установление, если бы оно существовало.

Кроме того, есть основания полагать, что в первохристианской Церкви было принято праздновать Воскресение Христово не ежегодно, а еженедельно. В этом случае, разумеется, ни о каком сорокадневном приготовительном периоде и речи быть не могло.

Впервые греческое слово «τεσσαρακοστή», обозначающее Великий пост (от греч. «τεσσαρακοστός» – «сороковой»), встречается в начале IVвека и, возможно, указывает не на период, а на конкретный праздник, например, Вознесение Господне.

Однако уже в 331 г. св. Афанасий Великий предписывал своей пастве соблюдать «четыредесятницу».

Следует отметить, что Великий пост на Западе соблюдался гораздо менее строго, чем на Востоке. Вообще, сорокадневный период подготовки к празднованию Воскресения Христова мог по-разному пониматься в разных местах. Это мог быть период, всего лишь отмеченный постом (т.е. совсем не обязательно, чтобы верующие в течение этого периода постились каждый день). Так, например, в Риме в Vвеке пост длился шесть недель, но, по мнению историка Сократа, только три из них были на самом деле постными (и то за исключением суббот и воскресений). Как полагают некоторые историки, недели поста шли не подряд, но приходились на первую, четвертую и шестую недели.

В связи с этим, интерес представляет свидетельство римской паломницы Эгерии (монахиня или зажиточная женщина, которая совершила паломничество в Святую Землю в конце IVв.) о том, как именно постились в Палестине во дни Великого поста:

«Вот какой здесь обычай поста во время четыредесятницы: есть такие, которые, вкусив пищу в воскресенье… не едят уже целую неделю до отпуста в субботу… [Эгерия говорит, что таких людей здесь называют евдамадариями].

Здесь существует особый обычай, который соблюдают те, которые называют себя апотактитами, мужи и жены; они едят только раз в день, и не только во время поста, но и в течение всего года. Те же среди них, которые не могут провести в посте всю неделю, как я описала, принимают пищу в середине дня в четверг; а кто не в состоянии этого сделать, постится два дня подряд в течение поста; а кто и этого сделать не может, ест вечером. Никто не требует определенного числа дней поста, но каждый постится по своим силам.

И не получает ни похвалы, кто творит много, ни порицания, кто творит меньше. Ибо таков обычай здесь. Во время Четыредесятницы ни хлеба дрожжевого, ни оливковаго масла, ни древесных плодов не есть, а только воду и немного мучной похлебки».

Вот какие впечатления вызвали у римской паломницы восточно-христианские аскетические практики, связанные с Великим постом. Поэтому давайте и мы с вами, братья, взирая на труды упомянутых выше подвижников, не будем расстраиваться по поводу большой продолжительности Святой Четыредесятницы, но вместо этого со всей решимостью ополчимся на диавола и попытаемся, насколько это будет для нас возможно, очиститься от страстей и преуспеть во всякой добродетели, в чем да поможет нам Господь!

Великопостные богослужения начинаются с вечерни Недели сыропустной (или, как этот день называют в народе, с Прощеного Воскресенья). Народное называние связано с «чином прощения», который совершается в храмах в этот день.

Чин прощения представляет собою следующее: на солею выносят иконы; настоятель храма, сделав земные поклоны пред ними, испрашивает прощения своих грехов у народа, говоря: «Благословите мя, отцы святии и братия, и простите мне, грешному, елика (что) согреших в сей день и во вся дни живота моего: словом, делом, помышлением и всеми моими чувствы». При этом он делает общий земной поклон духовенству и народу. Все отвечают ему также земным поклоном, говоря: «Бог простит ти, отче святый. Прости и нас, грешных, и благослови». Затем настоятель берет напрестольный Крест, и все священнослужители в порядке старшинства, приложившись к иконам, подходят к настоятелю, целуют Крест и держащую его руку, а также лобызаются с настоятелем. После них подходят миряне, прикладываются к святым иконам, Кресту и испрашивают прощения у клириков и друг у друга.

Во время совершения чина прощения хор поет «Покаяния отверзи ми двери», «На реках вавилонских» и другие покаянные песнопения.